タイで星を掴んだ男・下地奨が語る「金持ち選手、貧乏選手」(1)

現在、タイのプロチーム「ウドンタニFC」でプレーする下地奨

 数か月前に当サイトで、サッカー選手としては特異な金銭感覚を持つカレン・ロバートを取り上げ好評をいただいたが、取材の際に彼から次のような言葉が出てきた。

 「インドでいえば遊佐君がそうだし、タイなら下地君みたいな選手もいますからね。日本以外にもサッカーで稼げる国が沢山あるということですよ」

 ということで今回はこの「下地君」、下地奨選手にご登場いただこう。2017年6月から、彼はタイ三部のウドンタニFCに所属し、今やJリーグ時代の数倍もの年棒を稼ぎ出すスター選手だ。

 しかし、そんな下地の歩んできた道は、回り道に回り道を重ねたものだ。大学卒業後サガン鳥栖に入団、その後パラグアイ、ブラジルと渡り歩いたが全然稼げず、数年前までは生まれたばかりの子供を抱えていたこともあり銀座でボーイをしていた。そのときに彼が見たのは、「お金をきちんと稼ぎ、かつカッコいい男たち」だった。

 「今まで夢とかなんとか言っていたけど、夢があっても稼げてないオレみたいな男ってカッコ悪いなと思いましたよ。サッカー選手って、少なくともオレの周りにそういうのがいなかったんですよ」

 一体、下地はそんな銀座の男たちのどこを「カッコいい」と思ったのだろうか。

 「当たり前ですけど、銀座で遊んでいる男たちって、きちんと稼いでいるわけですよね。稼いでいるからこそ、当時の僕と違って家族も守れている。でそういう人に限って店の女のコに手を出したりとかお行儀が悪いことはしないんですよ。店のママも楽しませて、場を盛り上げて、さっと引き上げるんだけどボトルは入れて帰って行くみたいな。オレもああならなきゃと思いましたよ」

 同じ意味で、下地は南米で強烈な矛盾を実感していた。

 「ボランティアも否定しませんよ。パラグアイやブラジルで、僕は散々ストリートチルドレンも見てきました。親は何やってんだと思いますよ。救ってあげたいなと思いましたけど、まず僕が救われてないんですよ。稼げてなくて、食えてなくて、自分の子供にひもじい思いをさせているわけですから。やっぱり、まず自分が稼がないと。ボランティアなんかその後ですよね。……って、やっぱりボランティアを否定してるけど」

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